未來ERP是顛覆性技術還是花瓶工程?

隨著開源技術以及SaaS(軟件即服務)産品被越來越頻繁地使用,企業信息化中的核心管理平台ERP正在經曆一次變革。在很多CIO與ERP共舞還未站穩腳跟時,ERP隨著軟件技術的發展又開始變換舞步了。

倘若與CIO們談論有關ERP(企業資源計劃)的話題,你很有可能觸發他們的極端反應,有積極的,也有消極的,而這將取決于他們與ERP系統打交道時的經曆。他們要麽告訴你,ERP是一項極大改善企業流程的顛覆性技術,要麽索性將它形容爲耗費大量時間、金錢與資源卻收效甚微的“花瓶”工程。

造成這種天壤之別的根本原因在于,ERP的選型、 實施是一個漫長而又複雜,涉及部門衆多,人力、財力投入都很巨大的過程。上馬ERP過程中任何一個環節的細微差別,都有可能造成最終結果相去甚遠。

趨勢

事實上,自1990年粉墨登場以來,ERP技術便長期處于瞬息萬變中,而從目前來看,兩大明顯趨勢也許將決定ERP的未來,它們分別是開源解決方案的盛行,以及將ERP應用視爲軟件服務(SaaS)的戰略轉向。

總體而言,雖然開源技術如今尚難稱成熟,但越來越多的企業開始信賴將其關鍵業務應用托付給開源軟件;與此同時,SaaS(軟件即服務)業已開始被CIO所接受,成爲企業替換已有應用的一種方式。

天津大學教授、研究生導師,中國較早從事ERP研究、教學和實踐,並著有《MRPⅡ原理與實施》和《解讀ERP》等著作的ERP專家劉伯瑩則認爲,ERP發生變革,除了技術的發展外,還有來自企業自身的原因。

她認爲,ERP軟件的最主要作用就是幫助企業推進流程的標准化,強調先進模式的引進,但最初的ERP在強調先進的模式、優化的流程時,往往缺乏靈活性和實際可操作性,如果單純強調每個企業向ERP所代表的先進理念看齊,而忽視其可操作性和中國的現實情況,盡管沒有原則問題,實現起來也是相當困難的。

“企業是實際的企業,不是理想化的,對有些企業來說,ERP流程很好,但是很多企業達不到這個程度,就要放棄,或回到手工管理?當然不能。這是過去很長一段時間ERP實施當中遇到的最大的一個問題,也是ERP自身發生變化的根本原因之一。”劉伯瑩說。

具體來說,如果你是一名正在爲企業規劃部署ERP的CIO,你將面臨一系列不容回避的重大抉擇。譬如爲ERP系統選型時,企業該敲定知名供應商的産品,還是選擇專注于行業垂直市場的較小供應商,抑或考慮不同應用的混搭配置呢?該部署商業軟件還是開源ERP ?該購買廠商授權的應用程序還是基于SaaS的ERP ?而在部署ERP系統時,企業又該從哪些系統集成商及咨詢公司那裏尋求幫助呢?

除此之外,你還得確定部署ERP時投入多少資金——這不單指應用本身,也包括企業關于ERP的咨詢、安裝、産品維護與支持,以及培訓等環節的投資。其他需要斟酌的因素有:ERP系統能否與企業現有IT基礎架構融爲一體;其應用能否支持全局操作;ERP系統的日常維護是否簡單易行,以及其規模是否具備緊隨業務增長步伐的可擴性。

在如此複雜的情況下做出抉擇並不輕松,但對于享有決策權的CIO來說,其間的每一個環節或許都有“一步千金”的不俗意義。問題

很多CIO希望以部署ERP來推動業務的靈活性,但是傳統ERP並不能完全滿足要求。“早期ERP的哲學是確保公司業務圍繞軟件運行,但我認爲那種模式並不成功。”位于賓夕法尼亞州的化學藥品制造廠商,QuakerChemical公司CIO Brad Manning說道。

劉伯瑩認爲,任何企業都是朝著做大、做強的方向發展,而世界上最好的頂級企業在管理上的特點之一就是,不僅注重企業業務開展的有效性,更注重其靈活性,也就是能夠隨著客戶需求和市場步伐隨機應變的能力。

Quaker Chemicals公司自2001年開始使用ERP,由于其訂單管理系統跟不上企業成長及業務全球化的步調,該公司引入了JDEdwards公司(按: JD Edwards現已被甲骨文收購)的EnterpriseOne XE以作替代。當時,EnterpriseOne XE之所以受到青睐,原因之一是它能與Quaker Chemicals的IBMAS/400平台兼容。

過去幾年裏,這套ERP系統在設計與生産、采購、財務管理、研究及産品開發等方面都曾發揮過重要作用,Manning亦對此感到滿意。然而,這套系統卻在Quaker Chemicals對系統性能和靈活業務彈性的需求面前敗下陣來。

EnterpriseOne XE是JD Edwards公司旗下首款面向Web的ERP産品,但其性能和易用度均未得到優化,“ 坦率地講,EnterpriseOne XE現在已經難堪大用,每當我們運作某個新項目時,這套系統的穩定性總是令人不敢恭維,並且帶給我們越來越多的數據問題。”Manning如是說。

與Quaker Chemicals的情況相仿,位于西雅圖的專用化學品分銷商ChemPoint.com網站也在尋找可提供與業務成長相匹配靈活性的ERP系統。作爲荷蘭尤尼維爾公司(Univar N.V.)的子公司,該網站也希望嚴格控制其IT成本的開銷。

ChemPoint.com所提供服務的設計與開發完成于1999年-2000年,其間公司高層權衡了多種企業級應用的備選方案,這當中即包括ERP。當時,他們考察了市場成熟度較高的幾款産品,但並未從中做出選擇,因爲這些系統無法滿足該公司對于業務敏捷性的要求。

“我們在1999年和2000年考察過的ERP産品有一個共同點——要想買進這些ERP系統,那麽你還得同時引入他們的IT基礎架構。” ChemPoint.com的技術副總裁EdwardLux回憶道,“這讓我想起亨利•福特(HenryFord)的一句名言,‘顧客可以將汽車漆成任意一種他鍾愛的顔色——只要汽車自身是黑色的。’我無意貶低ERP供應商們的努力,但公司內部之前早已達成共識,即我們需要的是一套可爲化學品分銷業的特有流程提供高效靈活性的ERP系統,所以上述産品並不在我們的考慮範圍之內。”

劉伯瑩認爲,軟件滿足企業對業務靈活性的需求,是以軟件技術自身的發展爲基礎的。如果CIO面對的是上世紀70或80年代的技術,談靈活性是沒有意義的。那個時候的數據庫結構大多還是網狀數據庫、半關系型數據庫,而 C語言之類的開發語言也不夠先進。“在那個時候,即便企業想要讓軟件滿足自己的業務靈活性需求,技術也達不到。”劉伯瑩說。

種種問題,似乎都在阻礙著企業采摘夢寐以求的業務靈活性的蘋果。解決

不過,正如專家所提到的,技術的發展最終給了企業用戶以可能性。以SaaS爲例,它依靠主機托管或租賃的方式,讓企業可以不必購買ERP軟件就能獲得先進的管理工具和服務。而對于ERP這種大規模的項目來講,企業常常需要強大的技術支持,這對用戶是個挑戰,而有了SaaS模式的服務,企業就可以獲得SaaS 供應商的專業服務,而不必自己花費很多精力培養一個專業隊伍。

“能夠提供SaaS服務的供應商有很多業內的專業人士,經驗通常都很豐富。”劉伯瑩這樣說。

Quaker Chemicals計劃在今年將其升級至最新版本——EnterpriseOne 8.12,從而獲取更優的系統性能以及更靈活的業務。在重新設計該系統時,JD Edwards公司對個中局限進行了有針對性的改善。升級後的ERP系統則爲Quaker Chemicals提供了諸多新功能,例如電子商貿及客戶自助服務等。公司CIO Brad Manning表示,“如今的ERP變得越來越靈活,這讓你能夠以業務爲核心配置系統。

而對于ChemPoint.com來說,公司高層一開始就希望得到一套能通過訂制滿足瞬息萬變的在線交易業務需求的ERP系統,而後來Microsoft Biz-Talk Server的登場讓他們找到了解決辦法。“BizTalk相當于一台消息中轉站,爲企業應用程序間的信息交互提供了便利,例如在電子商貿引擎與産品交易或財務引擎之間。”Lux解釋說,“它就像膠水一樣將各種應用程序融爲一體。

借助BizTalk,ChemPoint.com以XML格式將公司的應用程序串聯起來,從而可以靈活配置ERP系統,以滿足其業務需求。該ERP解決方案的核心是微軟公司的Great Plains(按:後改名爲Microsoft Dynamics GP)財務商業應用軟件平台。

“這套系統的靈活性歸功于兩大要素。其一,我們可以根據實際需求將不同應用程序連接起來,其二,這些應用程序本身亦種類紛繁。”Lux表示。譬如在ChemPoint.com創立初期,微軟 Great Plains管理庫存信息的能力非常有限,但由于它具備高度的靈活性,ChemPoint.com隨後又安裝了庫存管理系統Yantra,並將其與 Great Plains“粘”到了一起。“接下來它們就‘水乳交融’了。”Lux調侃道。

時至今日,ERP系統已成爲ChemPoint.com所有流程的根基。它可以全方位收集客戶信息,包括他們是誰、從事何種行業,以及生産與使用哪些産品等等。

Lux 還透露,ChemPoint.com排斥成型ERP系統的一大重要原因,在于ERP版本控制及其升級流程。“事實證明,我們能夠很好地掌控有關系統升級的事宜。”他說,“對于絕大多數企業來說,ERP升級意味著系統的全面洗牌,而我們卻可以有選擇地對ERP系統進行局部升級,例如CRM(客戶關系管理)或者財務管理系統——一切取決于我們的計劃。”與此同時,該公司還定期考察ERP市場的狀況並與其自身更個性化的ERP系統進行比較。“毫無疑問,我們的 ERP具備市場頂尖的靈活性。”Lux自信地說。挑戰

盡管靈活性在ERP系統中扮演著關鍵角色,但它只有在系統可擴性的配合下才能發揮作用,而後者亦是支持企業成長的一大要素。Novartis Consumer Health是瑞士制藥廠商諾華(Novartis)的分公司,該公司近年來的業務增長以及數次並購都有其可擴展ERP平台的功勞。“事實上,SAP公司的一款ERP系統是推動我們取得曆史性成長的首席功臣。”Novartis Consumer Health公司美洲區CIO Greg Meyers坦承。

在過去,Novartis Consumer Health曾將ERP視爲一個銜接不同地區商業運作的平台。“隨著公司業務的持續增長與全球化趨勢,我們逐漸意識到拓展其規模的增值效益,因爲它能讓我們更高效地跨地域分享産品及客戶主數據。” Meyers表示。

而在現今坐擁全球規模ERP系統的基礎上,該公司正計劃改進其關鍵業務流程間的一體化。“無論我們試圖部署一條全球供應鏈,還是選擇提供更好的客戶服務,這套ERP系統都將對我們大有裨益。”他說。

但Novartis Consumer Health同時也面臨著一道棘手的選擇題,即應該繼續沿用SAP公司的應用程序套件,抑或轉而選購具有單項優勢的同類産品? Meyers如是描述這個進退兩難的抉擇:“幾乎圍繞每一項新應用--如數據倉庫、預先規劃、制造資源計劃或倉儲管理--都存在無法回避的爭議。現在的問題是,我們是應該與ERP供應商保持合作關系,還是另覓新的解決方案?”

多數情況下,後者在財務和性能兩方面更富吸引力。然而Meyers表示,“通過對總體擁有成本的研究,以及出于維護系統與數據完整性的考慮,我們認爲,沿襲當前ERP解決方案是二者當中的明智之選。

ERP的選型的確是個讓人頭疼的難題。在選型過程中,如果我們將軟件産品分成功能齊全的大型專有軟件,以及功能並非包羅萬象,但是專注于某一特定行業、具有很強的行業特點的小作坊軟件兩類。這個時候CIO該怎麽選?

對此,劉伯瑩認爲,回答這些問題之前,CIO一定要做到知己知彼,也就是要對自己的業務模式、流程、企業戰略發展方向非常清楚。這將基于CIO與企業領導的充分溝通,CIO必須知道企業在未來3至5年內,將會朝哪個方向發展。如果企業目前規模已經很大,而現有管理基礎還不錯,設施、人力都比較雄厚,下一目標是朝著做大做強,甚至向500強企業進發的話,就完全可以選擇知名系統軟件供應商提供的大型軟件。畢竟,這些大型軟件功能更加強大,並且凝聚了很多世界 500強企業的先進管理經驗。

“所以,在ERP選型之前,CIO一定要和老總充分探討,這是很重要的。”劉伯瑩說。雖然開源ERP、 SaaS模式的在線ERP服務成爲熱門的技術話題,但這並不意味著它們是完美無缺的開路先鋒。實際上,開源軟件和SaaS模式,都有著自身的不足,它們是 CIO在“如何選擇”難題之外面臨的另外一個煩惱。

“缺陷肯定是有。”劉伯瑩承認推開新一代ERP大門的開源和SaaS技術並不完美。舉例來說,企業的數據和應用全部交到一個供應商手裏,一旦供應商的系統出現問題,企業必然受到影響,而這種“外部的隱患”似乎更容易令人不安。從這個角度講,這是一種風險,也要求提供商一定要有非常過硬的技術。

不過,任何事情都有風險。即便企業將系統牢牢抓在自己手裏,也會遇到數據庫癱瘓、死機,甚至關鍵數據丟失等各種風險。

同樣,如果企業希望通過開源軟件獲得更大的系統靈活性,也要面臨開發人員培訓和雇傭的壓力;承擔更多的開發測試等軟件工程任務,還要面對更多的技術風險。未來

通往下一代ERP的大門已經打開,並展示給我們一個無限可能的畫面,而除了關注開源和SaaS的模式之外,還有一些關鍵點需要引起軟件開發商、CIO等方面的關注。劉伯瑩認爲,未來ERP的發展應該強調以下幾點:

首先,ERP必須繼續保持能夠提供最佳實踐的主要業務流程和優化模式的特點。如果企業想要一個現成的“軟件包”,如果他們仍想要按照ERP按部就班地操作,不想有更多改動,軟件供應商仍然應該給予滿足。

其次,ERP也要有靈活的、平台的性質。軟件供應商在提供一個軟件包的同時,也應兼顧系統的平台性。允許用戶最大限度地在該平台上進行二次開發。

不過,現在一些軟件過于強調自己的“平台性”,反而丟掉了ERP提供先進管理模式、優化的流程的特點,這是一種因小失大、本末倒置。

另外,ERP今後必須以面向企業業務流程,而非面向軟件模塊功能爲核心。過去傳統ERP軟件以模塊功能爲核心的方式,實際上將企業業務流程分散開了,這對企業管理很不利。

再有就是,ERP軟件系統要不僅僅保護企業已有的軟件資源,還能保護現有的IT架構,能夠適用于很多現在流行的IT架構,保護用戶的投資。否則,購買一套系統,還需要企業改變IT架構,肯定行不通。這是一個成功的軟件包應有的特點。

而從實施、實踐的角度講,未來ERP産品的提供商、實施商和管理咨詢商、系統集成商,在企業實施過程中應該能夠有效地集成起來,共同爲企業服務。只有這樣,企業才能全方位地真正實現一套好系統,進而體現企業自身的特點。劉伯瑩認爲,雖然現在還不是這樣,但相信將來會有更多的企業接受這種模式。

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