谷歌搜索遇瓶頸 遭新興搜索企業挑戰

很長時間以來,由于網絡搜索市場存在著過于強大的壟斷廠商,因此擁有創新技術的初創企業在這裏難以找到成長的空間。但如今業內風險資本投資、産品開發、企業收購等活動絡繹不絕,這一切標志著搜索界即將進入新的紀元,而術業有專攻的搜索廠商們也將大展拳腳。

根據研究機構尼爾森在線公司(Nielsen Online)的數據,領頭的谷歌公司(Google,下稱谷歌)囊括了62%的網絡搜索查詢量,而雅虎公司(Yahoo,下稱雅虎)和微軟公司(Microsoft,下稱微軟)則屈居其後。排在這三巨頭之後的,是衆多的業界新貴,它們推出了各種面向消費者的網絡搜索,包括新型語義(semantic Web)和語境(contextual)網絡搜索服務、移動搜索以及通過其他形式呈現搜索結果(比如在NewsGator RSS閱讀器裏顯示結果)的服務。

過去12個月中發生的一連串事件,使得被少數幾家巨頭統治的搜索市場,看上去像是進入了群雄割據的爭霸時期:

·去年年底,由一群歐洲科學家于2004年成立的語義網搜索引擎哈基亞公司(Hakia)推出了“社交搜索”功能,旨在爲用戶找到趣味相投的人牽線搭橋。今年1月,該公司得到了500萬美元的追加投資,總投資額累計達2,100萬美元。

·今年1月,語境搜索專家Silobreaker公司推出了具備關系匹配(relations-mapping)功能的新型引擎,它可以對主題和大衆行爲進行趨勢分析。

·不久之後,初創企業沖浪峽公司(Surf Canyon)發布了名爲探索引擎(Discovery Engine)的浏覽器插件,它能夠實時消除主流引擎搜索結果中存在的歧義。換句話說,它可以根據相關性將搜索結果重新排序。

·3月,搜我公司(SearchMe)推出了“可視化搜索”功能,對非文字型搜索提供了分類建議。這個已經成立3年的公司今年又得到了1,600萬美元的風險投資,加上先前紅杉資本公司(Sequoia Capital)和雷曼兄弟公司(Lehman Brothers)的投資,總投資額累計已達3,100萬美元。

·5月,別出心裁的“白話英語”搜索引擎Ask.com宣布將收購旗下擁有Dictionary.com和Thesaurus.com兩家網站的Lexico公司。

·6月,搜索結果整合商Viewzi公司推出了新工具,能將主流搜索引擎的搜索結果用新穎、友好的界面呈現出來。

·7月,初創企業Cuil公司正式啓動,這家由兩位前谷歌員工創立的公司聲稱要搜索到比谷歌還多的海量網頁。

對企業用戶來說,普通的谷歌搜索會帶來冗余的信息,而新搜索技術的繁榮可能會解決這一日益加劇的問題。沖浪峽公司的創始人馬克•克萊默(Mark Cramer)說,對于那些本身工作離不開搜索的網絡用戶們而言,“他們不僅僅是在網絡上進行隨意的探索和體驗,他們有著具體的目標,而且需要在短時間內找到這一目標。”

搜索界三巨頭當然不會坐以待斃。今年7月,雅虎發布了名爲Yahoo Search Boss的網絡服務平台,程序開發商可用雅虎的應用編程接口(API)作爲基礎,創建出能與雅虎搜索引擎相媲美的新型搜索工具。與此同時,微軟也宣布了收購語義搜索專業廠商Powerset公司,目的是增強Live Search的性能。

谷歌則繼續推進自己的宏偉計劃。谷歌的搜索大師們在相關采訪中曾表示過,公司正將165億美元年收入中的相當大一部分,投入到搜索工具的改進及推廣上。然而,谷歌的戰線鋪得實在是太長了:它不僅在推廣移動設備操作系統Android,還推出了Chrome浏覽器與Internet Explorer競爭,並且又在進軍雲計算(cloud computing)領域。除此之外,谷歌也在加大投入進行企業級搜索研發,並嘗試圍繞清潔的可再生能源開拓出一個全新的行業。

谷歌的研發項目排得滿滿當當,雖說該公司市值達到1,460億美元,但這麽多項目也讓它疲于奔命了。和以前許多IT巨頭一樣,谷歌可能無法專注于核心業務,從而錯過下一波的創新大潮。搜索引擎不再千篇一律

所有這些研發活動說明了什麽問題呢?正如專題網站“搜索引擎地帶”(Search Engine Land)的總編丹尼.沙利文(Danny Sullivan)所說的,我們正在進入“搜索3.0時代”。沙利文將“搜索1.0時代”定義爲上世紀90年代後期,當時AltaVista、Excite、HotBot、Infoseek、Lycos和WebCrawler等群雄並起。不過,這些引擎都是利用簡單的文本搜索標准來查找和排名網頁。比如說,如果你搜索“Nerf ball”,你將會得到許多同時包含“Nerf”和“ball”這兩個單詞,並且單詞靠得非常近的網頁。然而,市場營銷人員破譯了這些網頁爬蟲(Web crawler)的運作機理,開發出了相應的欺詐策略並迅速傳播開來。結果,這種粗放型的搜索方式不再有效了。

“搜索2.0時代”(即谷歌時代)由此誕生了。谷歌的“網頁排名”(PageRank)系統摒棄了簡單的文本搜索方法,使用了先進算法對網頁進行排名,通過分析網頁上人工生成的鏈接結構來決定網頁的相關重要性,鏈接到某一特定網頁的鏈接數量和質量是排名的主要依據。該方法是目前網絡搜索的主流形式,對相當多的人來說,這種方法收效不錯。

不過,隨著越來越多的人意識到谷歌網頁排名系統的局限性,“搜索3.0時代”開始萌芽:搜索引擎將垂直的搜索結果與谷歌或微軟的LiveSearch等主流引擎所提供的橫向跨網頁搜索結果有機地整合到一起。

面對新時代的來臨,谷歌自然也有自己的計劃,但最讓人感興趣的還是那些初創企業所開發的新工具,這些工具能做主流引擎所不能做的事。

今年1月,在加州棕榈沙漠(Palm Desert)舉行的演示會上,搜索與關聯分析(relational-analysis)供應商Silobreaker公司的CEO克裏斯托弗•曼森(Kristofer Mansson)就宣稱,Silobreaker引擎“能分析網頁內容的語義和語境”。

Silobreaker對追蹤新聞人物和當前熱點事件特別有效。它提供的搜索結果中包含了一些很有用的東西,比如說語境提取(某人或某主題是如何與其他人、機構或分類發生關聯的)、繪圖、趨勢跟蹤(世界各媒體中提到的總次數以圖形方式顯示出來)以及關系匹配等。該搜索引擎以10,000家新聞、博客、研究和多媒體網站作爲數據來源,將有關全球性問題、科學、技術和商業等方面的內容進行整合。

目前,Silobreaker正以免費網絡工具的形式進行推廣。曼森已經看到了該引擎在大型企業和政府機構(包括情報機構)中的應用機會。該公司的業務開發總監馬茨•比約勒(Mats Bjore)曾幫助瑞典軍方設立開源的情報研究項目。

Silobreaker最酷的功能莫過于關系匹配了。該功能可以將與搜索主題詞緊密關聯的人或主題用圖形的形式顯示出來。通過操縱圖中的節點,你可以看到兩個興趣點是如何相互關聯的。你只需點擊兩個節點連線的中點,就可閱讀解釋兩者關聯性的文章或內容。

企業可以利用Silobreaker來追蹤市場趨勢,將新聞事件與其産品或所在行業進行關聯匹配,還可追蹤競爭對手公司高管間的聯系、他們以前所在的公司以及業界發展動態。曼森預計,Silobreaker公司未來將與內容出版商或各行業的領先企業合作,開發具有高度針對性的工具,其主題可以是燃料電池、衍生品交易票據或納米技術等,搜索結果既包含收費內容,也有普通的網頁。

和谷歌的通用搜索(Universal Search)在同一個月推出的Mahalo是個複古型的搜索引擎,它通過人工編輯的方式將自動化的搜索結果進行篩選。Mahalo公司是由前IT博客作者賈森•卡尼斯(Jason Calacanis)所創建的,它借鑒了維基百科的社區生成內容方式,以改善搜索結果的品質。如果用該引擎搜索“帕布羅•畢加索”(Pablo Picasso),你得到的搜索結果將是一段畢加索的生平簡介,外加排名頭7位的網頁,以及通往畢加索在線作品和相關視頻的鏈接。不過,即便Mahalo公司的目標只是彌補谷歌的不足而非取而代之,利用編輯人員來篩選龐大的網絡信息也是項非常艱巨任務。以媒體爲中心的搜索

一些新型的搜索引擎公司正致力于研究如何通過不同形式來呈現搜索結果。今年6月推出的可視化搜索引擎Viewzi可以根據客戶想要搜索的內容類型,將結果以不同的視圖選項呈現。比如說,如果你在找一段視頻,你就會看到來自YouTube、Veoh等網站的視頻片段。在Viewzi的搜索結果中,網頁是以縮略圖而非文字鏈接的形式顯示。Viewzi還采用浮雲一般的三維界面來顯示網站與其他相關網頁之間的關聯。Viewzi公司的喬萬尼•加盧奇(Giovanni Gallucci)表示:“我們在規模上超越不了谷歌,所以我們將重點放在了如何重塑搜索結果,而不是重新發明搜索引擎上。”

這一方式意味著利用主流引擎得到搜索結果,但是以更富有創意的模式呈現結果。對商業客戶而言,最具吸引力的是Viewzi掌握用戶喜好的能力:系統能回顧用戶的搜索曆史,查看用戶選擇了什麽結果、選擇如何顯示結果以及用戶如何與結果進行互動。因此,假如你經常搜尋企鵝在自然棲息地的照片,Viewzi的搜索結果將提供與水禽相關的內容,而不是顯示與匹茲堡企鵝曲棍球隊相關的內容。“我們的引擎能夠記憶和領悟用戶的個人偏好,所以它可以說是爲你的特定需求度身打造的。”加盧奇表示。

已經創立4年的Rollyo公司提供了更爲個性化的搜索引擎,它可以讓人們將多達25個網站捆綁起來,揉合出適合自己需求的搜索引擎。用戶可以創建自定義的搜索工具,並通過Rollyo提供的接口與他人分享。谷歌的自定義搜索引擎也提供了類似功能,但尚未被廣泛應用。

除了以上這些技術外,還有針對特定用戶群體的搜索引擎,比如Quintura Kids搜索引擎就使用了“雲搜索”(cloud search)功能,爲孩子們提供各種層次的標簽,讓他們不用輸入詞組查詢,就能迅速跳到相關的子類別,比如說《小查和寇弟的頂級生活》(The Suite Life Of Zack & Cody)或者《孟漢娜》(Hannah Montan)等熱門兒童劇。

最後,我們還可看到一些根本算不上搜索引擎的新工具。這些工具通常會被內嵌到其他類型的應用程序中。2月份推出的沖浪峽工具就是個浏覽器擴展程序,它的“實時隱含語義個性化”(semantic real-time implicit personalization)功能可以將主流搜索引擎的搜索結果進行再排序,將最具相關性的結果排到最前面。沖浪峽工具密切注視並學習用戶的行爲信號(behavior signal),計算出“瞬時相關性”(instantaneous relevancies),以便從海量的搜索結果中過濾出最有用的少數結果。

初創公司Jodange在今年9月推出的工具Top of Mind也是其中之一。該工具能夠追蹤那些輿論領袖的認知價值。Jodange公司的技術可以識別在特定議題上擁有影響力的人物,監測他們的觀點如何隨時間的推移而轉變,以及他們如何推動媒體及公衆的情緒變化。該公司創始人兼CEO拉裏•利維(Larry Levy)在www.jodange.com網站上提供了免費版本供人下載使用,但對于那些想跟蹤“某位知名人士對己方市場和競爭對手做出過何種評價”的企業,他也計劃推出相應的訂閱服務。

“長期以來,我們一直被迫使用關鍵詞搜索這種不太有效的手段。”利維說,“如今語義網搜索等新工具可以追蹤鎖定人們最感興趣的話題,並將相關信息提供給人們。這種能力是建立在我們充分了解用戶的知識範圍、觀點和興趣的基礎之上的。”

企業用戶總是不懈追求生産率優勢,多年來它們一直期盼獲得理想的搜索工具。沖浪峽公司CEO馬克•克萊默在談到公司的工具時說:“和其他許多創新一樣,這個概念是從無數次的挫折和失望中誕生的。”

當各種利基産品擠入主流工具的地盤並占據一席之地時,那人們要抱怨的恐怕就不是主流搜索引擎的種種缺憾了。根據不同的搜索需求,他們不得不在不同的工具之間不斷切換,這或許又會成爲人們滿腹牢騷的根源。不過話又說回來,如果新的搜索技術能夠更好地幫助我們找到所需信息,那這種副作用我們應該能夠接受。

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