未來太陽將可能“吞沒”地球

新發現的紅巨星及其行星幫助天文學家預測了太陽系的未來走向

王朝网络

紅巨星示意圖

最近,美國天文學家利用Hobby-Eberly大型望遠鏡,在宇宙中新發現了一顆紅巨星(氫元素消耗殆盡的恒星)和圍繞著它的行星。根據這一發現,科學家預測,當太陽膨脹成爲一顆紅巨星時,它的表面甚至能夠達到地球軌道,從而與我們的地球發生“親密接觸”。相關論文將發表在11月的《天體物理學雜志》上。

領導該研究的是美國賓西法尼亞州立大學的Alex Wolszczan,他于1992年發現了首顆太陽系外行星。除該校人員外,波蘭哥白尼大學、美國麥克唐納觀測站和加州理工大學的科學家也參與了最新的研究。宇宙中許多恒星在它們行星的周期運動影響下,會交替性地接近或遠離地球。利用這一點,也就是多普勒效應,研究人員反複測量該恒星的光譜,從而推斷出了該紅巨星及其行星的存在。

新發現的紅巨星位于英仙座星系團,是科學家迄今已發現的10個紅巨星星系中最遙遠的一個。它的體積爲太陽的10倍,質量是太陽的兩倍。該紅巨星的行星的公轉周期爲360天,距地約300光年。

科學家早已預言,太陽在50億年後會膨脹成一顆紅巨星。此次新發現的一個重要意義就在于使天文學家通過對比研究,加深對太陽系未來的認識和理解。Wolszczan表示,太陽膨脹會使地球的生物生存區域重新分布。大約20億年後,太陽就會使地球變得不再適合生存。因爲在太陽演化爲紅巨星的膨脹過程中,地球將變得越來越熱。太陽的擴張將影響地球等行星的軌道以及整個太陽系的動力學,引起軌道交疊乃至行星碰撞。Wolszczan說,“太陽變成紅巨星時,地球很可能已經投入太陽的懷抱。”

除此之外,對各種類型恒星的研究還將加深科學家對宇宙中大質量天體形成,以及紅巨星如何最終坍縮成爲白矮星的理解。Wolszczan說,“我們才剛剛開始,還需要長時間的努力才能得到宇宙星體形成和演化的‘連續畫面’。”(科學網 任霄鵬/編譯)

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